The Glocal 週報/中國佈局非洲太空港:吉布地倒向北京的太空競賽?

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示意圖,2022年12月27日,中國在太原衛星發射中心使用長征四號乙運輸火箭,將對地觀測衛星「高分十一號04星」發射升空。 圖/新華社

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本週的The Glocal 全球政經週報,議題鎖定中國將在東非的吉布地共和國(Republic of Djibouti)建設太空港,此舉是中國海外佈局以及國力展示的重要一步,透過在吉布地的建設的基地,中國將在東非獲得更強的話語權;同時鑑於吉布地的地理位置敏感,正處東非與中東的交界、位於連通地中海與印度洋的亞丁灣、紅海之間,該地區正是波斯灣石油運往印度洋航線的重要門戶。

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對中國而言,一方面自身缺油,因此自然希望確保石油航線安全,另一方面更是希望透過中東佈局,動搖傳統歐美國家在中東的控制力。而建設太空港,是中國在此地國力的展示,更是進軍新太空競賽的嘗試,而本身已位處「是非之地」的吉布地,又會否將進一步倒向中國?

【點】——中國爭取更高的東非話語權:

根據HKATG與吉布地政府簽署的備忘錄內容,預計將在吉布地建設7個發射臺和3個測試臺,並計劃再於2023年3月簽訂另一份合作備忘錄,內容將允許該公司在太空港範圍內建設發電廠、道路、海水淡化廠、航太港及港口等配套設施。吉布地政府除了提供土地之外,也承諾給予至少35年的使用權和其他必要的協助。

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《經濟學人》分析認爲,此舉會令中國得以在東非擁有更強的話語權,亦使吉布地成爲中國海外佈局的重要基地。而對於其它國家而言,更多的中國海外基地,代表未來更可能增加與中國利益甚至軍事上的摩擦,導致周邊的地緣政治更加複雜。

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這並非中國首次在吉布地興建重要建設——在2008年左右已經有中國軍艦在亞丁灣執行護航任務以保護商船免受猖獗的海盜侵襲,當時因應中東與中國基地距離頗遠,解放軍便在吉布地進行補給。其後吉布地政府在2015年邀請中國建設海軍基地、該基地於2017年8月1日正式啓用,成爲解放軍首座正式的海外軍事基地;啓用之時中國對外表示此基地是用作補給和後勤支援用途,後來亦用作駐非洲的維和部隊的駐地。

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吉布地總統蓋萊(Ismail Omar Guelleh)2019年4月訪中,在北京人民大會堂與中國國家主席習近平會晤。 圖/美聯社

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【線】——中國的太空發展與吉布地戰略價值:

以往中國的火箭源於「兩彈一星」年代的導彈改裝而成,爲了隨時發射而採取劇毒燃料;發射港亦因國防因素而深入內陸如內蒙古、甘肅、四川等,故此任何火箭發射都會造成有劇毒燃料的火箭掉落在內陸地區,甚至時而出現火箭殘骸從天而降擊中住宅的消息。如今,中國政府正在逐步將火箭發射移到海南的太空港,未來火箭殘骸只會掉落到海上,同時也改採用無毒的燃料減少對環境的影響。另一方面海南太空港相比內陸發射港,由於緯度較低,因此可以透過地球的自轉幫助火箭攜帶更大的重量進入太空,而吉布地僅11度的緯度將更能幫助提高火箭載運量。。

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在戰略考量上,吉布地本身也是中國近年在非洲積極佈局的中心之一,除建設、啓用軍事基地之外,吉布地作爲出入亞丁灣的要地,長年以來也一直是各國海軍和政府機構的駐地,自中國在吉布地的基地建立後,便偶有傳出解放軍與其它軍隊有摩擦的消息,最知名的一次是美軍投訴有大功率的鐳射光從中國基地朝向附近飛行的飛機照射,導致最少2名飛行員眼部受傷,引起外交紛爭。

中國近年在太空事業發展迅速,圖爲自2022年4月以來,不同角度拍下的中國太空站。 圖/新華社

【面】——中國佈局吉布地,是否真的爲了太空?

然而吉布地最大的缺點也是地理原因——本來要將火箭由天津運輸到海南已經要數天,途中須經的裝卸和長途海路運輸,已經要逼使火箭進行更多測試方可發射,假如要運輸大型火箭到吉布地起碼要一個月,長時間的海路運輸容易令精密的火箭引擎甚至火箭本身生鏽甚至失效,而在無法就地維修的情況下,如果要將火箭運輸回中國又費時;即使現在有全密封的運輸方式,成本仍然高昂。故此中國火箭若要在吉布地進行發射,即便建成太空港,仍得要克服運輸技術上的難關。

在航太用途之外,未來將在吉布地興建的太空港也有其軍事價值:雖然太空港佔地大,但實際可供利用的空間不大,多數空間都是用於安全考量,以免萬一發射失敗造成的爆炸破壞其它發射設施;而戰時這些安全空間便可加以利用,堆積大量武器和後勤補給;裝卸火箭的港口也可以容納大型船隻停靠,亦已經配備起重機作裝卸用途,隨時可以變成軍港;火箭發射後的測控雷達也可以改裝作普通雷達使用。

同時,太空港儲存的燃料爲高度提煉的煤油,這些煤油可以投放到飛機或軍艦上使用(但此舉十分浪費,火箭的燃油經高度提煉,比飛機用的更純淨)。而太空港的儲存槽也可以儲存大量軍用燃油,以備不時之需。

不過以中國目前的軍事實力,萬一與西方國家開戰,吉布地的基地將很有可能被立即摧毀。因此,該基地更重要的價值,在於可以大幅提升中國在吉布地以至東非中東地區的影響力。

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吉布地的地理位置十分巧妙,恰巧位於東非中東的交界處,又處於紅海和亞丁灣的銜接處,對由印度洋出入地中海的航線而言自然是極度重要。中國作爲一個缺油的國家,自然希望竭盡全力確保石油航線安全;近年中國逐漸加強在中東的佈局,一來是希望分薄傳統歐美國家在中東的控制力,增加話語權;同時也是希望推動中國與產油國的政治外交以至軍事的交流合作,以獲得更穩定的石油來源。

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從中國的外交動作來看,長遠目標似乎是更想打破美元石油壟斷。對中國來說,要增加區域話語權除了進行大撒幣以外,軍事和國力的展示也要跟進;先前在吉布地建設軍事基地是軍事實力的展示、而如今宣佈興建的太空港,則是國力的展示。

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吉布地是中國近年在非洲積極佈局的中心之一,同時吉布地作爲出入亞丁灣的要地,長年以來也一直是各國海軍和政府機構的駐地。圖爲吉布地港口。 圖/美聯社